ANATOMIA DE SISTEMA LINFATICO

El sistema linfático se compone de un líquido circulante: la linfa, un sistema de vasos para recoger y transportar la linfa, y diversos órganos linfoides incluyendo los linfonodos, el bazo, el timo y las tonsilas. La función que este sistema desempeña se relaciona con el mantenimiento del equilibrio hídrico y proteico de los tejidos, y con la protección contra la invasión de substancias químicas y microorganismos extraños.

Linfa

El líquido que circula por este sistema, la linfa o líquido tisular, se deriva del líquido intersticial. Una vez que penetra a los vasos linfáticos, recibe el nombre de linfa.

Características y composición. La linfa tiene un peso específico que varía entre 1.015 y 1.023. Tiene una baja concentración de proteína, carece de eritrocitos y de trombocitos, y contiene poco oxígeno. En cuanto a substancias inorgánicas, su composición es similar a la del plasma, y en cuanto a las moléculas orgánicas que no sean proteínas ésta varía según la localización de la muestra de linfa que se analiza. La linfa que se extrae de los linfáticos del tubo digestivo tiene más glucosa y líquidos. En la linfa se encuentra también un número variable de leucocitos, que aumenta a medida que la linfa drena al sistema vascular sanguíneo.

Formación y funciones. La linfa se forma a partir del plasma, por medio de un proceso de filtración. Ese proceso explica el bajo contenido proteico y la carencia de células del líquido. Como la presión de filtración en los capilares es mayor que la presión osmótica que regresa el líquido a los capilares, con una diferencia de aproximadamente 7 mm de Hg (32 y 25 mm de Hg.), los espacios tisulares tienen tendencia a acumular un exceso de líquido. El sistema linfático recoge este líquido y lo devuelve al sistema vascular, lo que ayuda a mantener concentraciones normales de líquidos en los tejidos. También hay que devolver al plasma las pequeñas cantidades de proteína que logran pasar a través de los capilares. Además, microorganismos, células muertas o substancias químicas extrañas pueden salir de los tejidos con el líquido y se eliminan o depuran en los linfonodos.

Vasos linfáticos

El sistema de los vasos linfáticos empieza dentro de los tejidos en la forma de tubos cerrados en un extremo que reciben el nombre de capilares linfáticos (quilíferos en el intestino). Estos tienen un recubrimiento endotelial interno, similar al de los capilares sanguíneos. Dichos vasos se encuentran en mayor número en la piel, el tubo digestivo y el aparato respiratorio. El líquido tisular penetra por difusión a los capilares linfáticos, con ayuda de un pequeño gradiente de presión indirecto, que le confiere la presión arterial. Las paredes de los capilares linfáticos ofrecen poca resistencia a la entrada de substancias; son más permeables que los capilares del sistema sanguíneo. Los diminutos capilares forman vasos más grandes, similares a las vénulas y venas del sistema vascular sanguíneo. Las paredes son más delgadas que las de las venas del sistema sanguíneo y sus válvulas mucho más numerosas. Los vasos linfáticos más grandes convergen hasta terminar en los dos grandes conductos linfáticos. El conducto torácico corre a lo largo de la columna vertebral y se extiende desde la segunda vértebra lumbar hasta terminar en la vena subclavia izquierda. Su extremo inferior se ensancha para formar la cisterna del quilo. El conducto torácico recoge la linfa del lado izquierdo de la cabeza y del tórax, del brazo izquierdo y de toda la parte del cuerpo situada abajo de las costillas. El conducto linfático derecho drena la linfa de las partes restantes del cuerpo y vierte en la vena subclavia derecha.Factores que provocan el flujo de la linfa

El factor principal para hacer pasar la linfa por los vasos es un gradiente de presión que existe entre los tejidos y la vena subclavia. En los tejidos, la presión hidrostática es de aproximadamente 25 mm de Hg; en la vena subclavia, la presión puede ser nula o negativa. Además, las contracciones de los músculos esqueléticos ejercen acción de masaje en la linfa a través de los vasos, y las válvulas impiden el reflujo. Los movimientos respiratorios también aspiran linfa hacia la parte superior de los conductos.

Organos linfáticos

Los órganos relacionados con la linfa son áreas de producción de leucocitos linfoides y de fagocitos de substancias determinadas que se encuentran en la linfa o en la sangre. Los linfonodos están situados a lo largo de los vasos linfáticos y, por lo tanto, sirven para filtrar la linfa, cuando pasa por ellos. El bazo, situado en el trayecto de los vasos sanguíneos, desempeña funciones tanto linfáticas como sanguíneas. El timo y las tonsilas no están situadas a lo largo de vaso alguno, y su función se limita a producir linfocitos linfoides y substancias químicas indispensables para el desarrollo de una capacidad inmunológica completa. Los nódulos son sencillamente conjuntos de células linfoides sin estructura organizada.

Linfonodos. El tamaño de los linfonodos es variable, con un largo que va de 1 a 2 mm hasta 25 mm. Están situados a lo largo del trayecto de los vasos linfáticos, y tienen tanto vasos linfáticos aferentes (que llegan a ellos) como eferentes (que salen de ellos). Las células del linfonodos incluyen linfocitos, monocitos, plasmocitos y células fagocíticas fijas. El linfonodo produce leucocitos linfoides, globulinas inmunes, y depura la linfa al eliminar las partículas de substancias. El linfonodo también capta células y se puede llegar a inflamar al desarrollarse una infección, o puede ser el sitio donde se alojen las células cancerosas. Los linfoncitos están concentrados en varias regiones del cuerpo. Las principales regiones son las que contienen los grupos axilares, inguinales cervicales, lumbares y sacros.

Bazo . El bazo es un órgano de forma ovalada de unos 12 cm de largo, situado a la izquierda y ligeramente detrás del estómago Presenta una depresión, el hilio, que marca el punto de entrada y de salida de los vasos sanguíneos y de los linfáticos eferentes del bazo. Este órgano está rodeado por una cápsula elástica que contiene músculo liso y de la cual nacen las trabéculas que penetran en él. La parte interna del bazo consta de dos variedades de pulpa esplénica.l. La pulpa blanca, que rodea las arterias centrales del órgano y se compone de masas de linfocitos.2. La pulpa roja, que ocupa el resto del órgano y consta principalmente de sangre que está de paso por el bazo o que se almacena dentro de éste.Desde el punto de vista funcional, el bazo sirve como sitio de producción de leucocitos linfoides, como área de fagocitosis de eritrocitos viejos, como reservorio de sangre y como lugar de formación de sangre fetal.

Timo . El timo es una estructura formada por dos lóbulos y situada detrás del esternón. Este órgano está rodeado por una cápsula colágena que se extiende hacia el interior, formando tabiques que lo subdividen en lóbulos más pequeños. La corteza, rica en células linfoides, rodea la médula, en la que éstas son menos abundantes. Dentro de la médula se encuentran los corpúsculos tímicos, cuya función se desconoce. El timo produce células linfoides y substancias químicas que garantizan el desarrollo de la capacidad inmunológica en los plasmocitos. El tamaño de este órgano aumenta hasta la pubertad, y luego sufre involución y substitución por grasa y tejido conectivo.

Tonsilas (amígdalas). En el cuerpo se encuentran tres pares de tonsilas. Las tonsilas palatinas están situadas a ambos lados de la cavidad bucal, a la altura del paladar blando. Las tonsilas faríngeas (adenoides) están situadas en la parte superior de la garganta (nasofaringe), y las tonsilas linguales, en la base de la lengua. La estructura de todas ellas es similar . Abajo del órgano se encuentra una cápsula parcial de tejido colágeno. La única función que corresponde a las tonsilas es la elaboración de linfocitos.

Folículos (nódulos). En las paredes de los sistemas digestivo y respiratorio se encuentran masas de linfocitos sin cápsula, que se denominan folículos linfáticos. Los folículos del íleon reciben el nombre especial de placas de Peyer. Los folículos proporcionan una fuente adicional de células linfoides y constituyen una barrera de defensa contra los microorganismos que pueden entrar al cuerpo a través de las paredes de estos sistemas.